Edulcorantes artificiales: ¿riesgo para la salud o salvación?

Desde que éramos niños y comemos nuestro primer dulce, muchos de nosotros tenemos una fuerte afinidad casi adictiva hacia lo dulce. (1)

El azúcar es generalmente el ingrediente principal que nos viene a la mente cuando hablamos de dulzor y se puede encontrar en la gran mayoría de los alimentos que comemos hoy en día. De hecho, el consumo de bebidas azucaradas ha aumentado en casi 40 galones por persona entre 1950 y 2000. Sorprendentemente, el aumento del azúcar también se ha correlacionado con un aumento en el aumento de peso y los niveles de obesidad. (2).

Entonces, la pregunta fue ¿cómo podemos disfrutar de la dulzura y controlar nuestros antojos sin el azúcar y el riesgo de obesidad? La respuesta fueron los edulcorantes artificiales; toda la dulzura, ninguna de las calorías.

Si bien esto suena genial en teoría, los edulcorantes artificiales han sido fuertemente criticados por causar cáncer y otros problemas de salud. Sin embargo, la evidencia ciertamente es contradictoria, sin datos significativos que respalden esta afirmación y con otras investigaciones más respaldadas que incluso muestran que los edulcorantes artificiales en realidad pueden mejorar la composición corporal o ayudar a perder peso.

Si desea una respuesta FINAL, este artículo tiene como objetivo realizar una descripción científica general, analizar las afirmaciones y brindarle hechos imparciales.

¿Qué son los edulcorantes artificiales?

Los edulcorantes artificiales son sustitutos sintéticos del azúcar que son mucho más dulces que el azúcar normal. Esto permite que se utilicen en una dosis o cantidad mucho menor pero que aún así proporcionen la dulzura que todos amamos.

Se utilizan con mayor frecuencia en alimentos y bebidas, etiquetados como “sin azúcar” o “dietéticos”, para imitar el dulzor del azúcar normal pero prácticamente sin calorías. (1)

Edulcorantes artificiales populares

Si bien existen muchos edulcorantes artificiales, existen cinco edulcorantes ampliamente investigados y aprobados por la FDA:

  • Sacarina (dulce y baja)
  • Aspartamo (igual)
  • Neotamo (Nutrasweet)
  • Sucralosa (Splenda)
  • Acesulfamo K
  • Estevia

Sacarina

La sacarina fue el primer edulcorante artificial creado y fue ampliamente aceptado como alternativa al azúcar durante la Segunda Guerra Mundial. (1).

Cuando el azúcar volvió a ser asequible, la popularidad de la sacarina disminuyó hasta que surgió la epidemia de obesidad un par de décadas después. En este punto, la sacarina revivió y se convirtió en un método popular para reducir calorías. (1)(5)(6)

Sin embargo, comenzaron a surgir pruebas que mostraban algunos efectos secundarios negativos. Por ejemplo, se publicó un estudio que mostró un mayor crecimiento tumoral dentro de la vejiga después de un consumo elevado de sacarina. Aunque parezca aterrador, el hallazgo inicial sólo se probó en ratas (1).

Para dar seguimiento a este estudio en animales, se realizó un estudio canadiense que sugirió una asociación positiva entre los humanos y el cáncer de vejiga. (7).

Sin embargo, más investigaciones han demostrado que las ratas presentan alteraciones mecánicas en el cuerpo que las predisponen al cáncer de vejiga. En otras palabras, los resultados no se pueden trasladar a los seres humanos y, por lo tanto, otros investigadores han llegado a la conclusión de que los hallazgos no se pueden generalizar a los seres humanos. (1)(3)(7)

Para respaldar aún más el argumento contra los efectos cancerígenos y cancerosos, un estudio danés no pudo encontrar ningún vínculo entre el cáncer de vejiga y el uso de sacarina en humanos al examinar la población durante la era de la Primera Guerra Mundial, cuando el uso de sacarina era alto. (1).

Aspartamo

Cuando se consume, el aspartamo se descompone en tres compuestos: fenilalanina, ácido aspártico y metanol. Tanto la fenilalanina como el ácido aspártico son aminoácidos comunes en la dieta humana y no tienen efectos adversos para la salud. La producción de metanol es demasiado insignificante para representar un problema de salud. (8)

Durante más de una década después de su aparición en el mercado, el aspartamo no fue cuestionado por los medios de comunicación ni por el mundo científico. A todos los efectos, se lo consideraba seguro.

Lamentablemente, pronto se publicó un estudio con el título “Aumento de las tasas de tumores cerebrales: ¿existe un vínculo con el aspartamo?” y los edulcorantes artificiales se convirtieron en el enemigo público número uno. (9)

Sin embargo, el estudio se basó únicamente en una coincidencia vaga entre un aumento de tumores cerebrales durante el mismo período de tiempo en el que se introdujo el aspartamo. En el mundo científico, esto se conoce como una falacia ecológica. En pocas palabras, se trata de una investigación que intenta vincular eventos que ocurrieron durante el mismo período de tiempo con un resultado determinado, sin embargo, eso no significa que tengan una asociación sustancial. (1)(9)

Se realizaron más estudios para investigar el uso de aspartamo en ratas para comprobar si existía una relación con el cáncer. En un estudio se descubrió que, tras dos años de consumo elevado de aspartamo, las ratas desarrollaron un tumor maligno. (1)(11)

Pero como antes, cuando se aplica a humanos, Gurney et. Al no encontró ningún aumento en los tumores cerebrales con el uso continuo de aspartamo en niños, incluso cuando esto se probó con pacientes que ya tenían cáncer cerebral. (12).

Por eso, hasta el día de hoy, todavía vemos que se afirma que los edulcorantes artificiales son perjudiciales para la salud. Sin embargo, la evidencia no respalda realmente esta afirmación y los efectos negativos del azúcar probablemente sean una alternativa mucho peor si se consume regularmente en cantidades poco saludables.

Estevia

Mezclado con todos estos edulcorantes artificiales se encuentra otro sustituto del azúcar conocido como stevia. La stevia se diferencia de los edulcorantes antes mencionados en que no es artificial sino un edulcorante 100% natural, derivado de la planta Stevia rebaudiana. (15).

La planta Stevia rebaudiana, originaria de América del Sur, se ha utilizado como edulcorante durante siglos. Está compuesta por dos compuestos, esteviósido y rebaudiósido A, cada uno mucho más dulce que el azúcar. No tiene calorías, lo que la convierte en una mejor opción que el azúcar. (dieciséis).

Para reforzar el argumento a favor de la stevia, los estudios han demostrado que puede proporcionar ciertos beneficios para la salud. Un estudio demostró que las personas con hipertensión que tomaron suplementos de steviósido mostraron reducciones significativas de la presión arterial sin efectos secundarios adversos. (dieciséis).

Otro estudio afirmó que la stevia tenía beneficios para regular la glucosa en sangre. Se agregó esteviósido a las comidas de pacientes con diabetes tipo 2 y se encontraron reducciones en los niveles de glucosa en sangre posprandial. (17).

Entonces, ¿una sustancia 100 % natural, sin calorías y con beneficios para la salud es demasiado buena para ser verdad? No, definitivamente es verdad y por eso se considera que la stevia es la mejor opción como sustituto del azúcar. Por lo tanto, si está buscando una forma de reducir su consumo de calorías y, al mismo tiempo, satisfacer su gusto por lo dulce, no busque más que la stevia.

Azúcar y aumento de peso

El azúcar es uno de los factores clave de la epidemia de obesidad. Tiene propiedades adictivas y aporta un alto aporte energético, 4 kcal por gramo.

En la mayoría de los casos, el azúcar suele añadir al menos 120 calorías adicionales a un refresco o un alimento dulce. Peor aún, los refrescos regulares representan el 47% del total de azúcares agregados en la dieta estadounidense y contribuyen con más de 150 a 200 calorías por día. Si bien esto no parece significativo, fácilmente puede sumar 10 libras de peso por año. (13)

Desafortunadamente, a diferencia del azúcar de las frutas o de los alimentos integrales, los productos endulzados con azúcar están llenos de calorías pero no sacian a las personas ni reducen el hambre después de su consumo. En otras palabras, estás consumiendo calorías pero tu cuerpo no reconoce esta afluencia, por lo que continúas comiendo como si hubieras bebido sólo agua. Esto conduce a una ingesta excesiva de calorías, el factor clave del aumento de peso y la obesidad. (2)

Como es de esperar, los estudios han establecido estrechas correlaciones entre el mayor consumo de bebidas azucaradas y el aumento de peso/obesidad. Un estudio observó una pérdida de 1,9 libras cuando se redujo el azúcar, pero se encontró un aumento de peso de 1,6 libras de peso corporal con un aumento en el consumo de azúcar. (2)

Para respaldar esto, otro estudio de Dinamarca también mostró que el consumo de azúcar agregada condujo a un aumento tanto del peso corporal como de la masa grasa, mientras que el consumo de edulcorantes artificiales condujo a una reducción. (6)

¿Edulcorantes artificiales para bajar de peso?

Si bien está bastante claro que el azúcar provoca un aumento de peso, la gente todavía intenta argumentar que los edulcorantes también pueden provocar un aumento de peso.

Por supuesto, desde una ecuación de calorías esto no tiene mucho sentido, ya que la mayoría de los edulcorantes en realidad no tienen calorías. Además, si reemplazan el azúcar a 4 calorías por gramo, en realidad podrían provocar una pérdida de peso.

Descubramos qué dice la investigación.
Un estudio sobre niños que consumían bebidas endulzadas con azúcar versus bebidas endulzadas artificialmente ilustró una reducción significativa en el aumento de peso y la grasa corporal en el grupo endulzado artificialmente en comparación con el grupo endulzado con azúcar. (14)

Otros estudios han demostrado que el consumo de alimentos y bebidas con edulcorantes artificiales en lugar de azúcar ha ayudado a perder y controlar el peso cuando se combina con una dieta general reducida en calorías. (5)

Hubo un estudio que iba en contra de todos los demás y mostró un aumento en la ingesta de calorías después de la ingestión de productos endulzados artificialmente. (5)

Sin embargo, estudios posteriores que intentaron respaldar y replicar esta anomalía no pudieron lograrlo. De hecho, se realizaron innumerables revisiones y análisis y se concluyó que estos edulcorantes en realidad condujeron a una disminución de la ingesta calórica diaria y promovieron una mayor pérdida de peso durante la dieta. (5)

Edulcorantes artificiales: ¿debería preocuparse?

Sabemos que el azúcar, incluso consumido en cantidades moderadas, puede ser peligroso para nuestra salud y provocar trastornos metabólicos como la obesidad y la diabetes. (2)(5).

Si bien este artículo no sugiere que usted deba reducir la ingesta de carbohidratos o eliminar el azúcar por completo, el azúcar ciertamente no aporta ningún beneficio para la salud y, por lo tanto, en su mayor parte, debe restringirse.

Basándome en la investigación y la aplicación personal con cientos de clientes, creo que los edulcorantes artificiales son un excelente sustituto del azúcar. Tienen un dulzor mucho mayor por gramo, lo que permite obtener un producto prácticamente sin calorías. Además, no provocan los problemas metabólicos nocivos que puede provocar el exceso de azúcar.

Aunque fueron muy criticados y debatidos durante gran parte de sus primeros años, hasta la fecha los edulcorantes artificiales no han demostrado ninguna relación causal con el cáncer. Recuerde que los estudios que sí demostraron una asociación se llevaron a cabo en ratas, lo que, debido a que los mecanismos cancerígenos en las ratas son diferentes, no se puede traducir…

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