¿Son los alimentos «naturales» más saludables?

Es tentador pensar que todos los alimentos etiquetados como “naturales”, “totalmente naturales” o “100% naturales” son más saludables. Pero ¿qué significa realmente natural? ¿Y los alimentos naturales son realmente más saludables? Puede que te sorprenda la respuesta… realmente no es tan simple y resulta que lo que significa natural es diferente en diferentes países y está regulado en diferentes grados en esos países.



Los alimentos «naturales» pueden ser mortales

Aunque lo natural suena saludable, no todo lo “natural” es saludable. En algunos casos lo que es natural puede resultar mortal. El fugu o pez globo es un plato japonés que si no se prepara con cuidado puede resultar letal. Los ovarios, los intestinos y el hígado del fugu contienen el agente tóxico tetrodotoxina. Se trata de una neurotoxina que es hasta 1.200 veces más mortal que el cianuro. Un solo pescado tiene suficiente veneno para matar a 30 personas y si se prepara incorrectamente, este pez globo puede provocar parálisis y provocar un paro respiratorio que puede ser mortal. Los chefs japoneses necesitan obtener una licencia para preparar fugu. Después de un extenso entrenamiento se les permite preparar fugu y servirlo. A pesar de estas precauciones, varias personas mueren cada año a causa de un fugu mal preparado.


Entonces, podemos comer algo que es totalmente “natural”, pero en realidad es mortal. Hay muchos más ejemplos, también de alimentos más habituales. Por ejemplo, la yuca es una raíz que se utiliza en diversos platos, pero las hojas de la yuca son venenosas (cianuro). Muchos otros alimentos contienen venenos, pero esto probablemente sólo nos afectaría si comiéramos cantidades muy grandes de ellos. El ruibarbo contiene oxalato, pero esto sólo nos mataría si comiéramos 5 kg (11 libras) de ruibarbo (lo que no muchos de nosotros haríamos).

Algunos alimentos pueden no ser un problema para la mayoría de las personas, pero para otros (aquellos con ciertas alergias) pueden ser mortales. La alergia al maní, por ejemplo, es un ejemplo bien conocido de este tipo de alergia. La conclusión es que no todo lo que es natural es saludable y varios alimentos que son naturales pueden matarnos.


¿Qué hace que los alimentos sean «naturales»?

Algunos alimentos afirman ser “naturales”, pero ¿qué significa esto? Probablemente sea mejor mirar algunos ejemplos. En los Estados Unidos, el Departamento de Agricultura de EE. UU. (USDA) debe aprobar las declaraciones en las etiquetas. Si desea etiquetar la carne con la afirmación «natural», la FDA debe aprobarlo. En este ejemplo, la afirmación «natural» se aprueba si el producto no es más que «mínimamente procesado» y no contiene ingredientes artificiales como saborizantes o colorantes artificiales ni conservantes químicos. Sin embargo, aún podría ser que a la vaca se le administraran antibióticos y hormonas antes de que se convirtiera en un producto alimenticio. La leche y la carne pueden contener trazas de hormonas y antibióticos y se requiere documentación separada si alguien quiere hacer estas afirmaciones. Por lo tanto, las afirmaciones “sin hormonas” y “sin antibióticos” necesitan aprobación adicional, pero usted puede afirmar que es “natural” sin estas aprobaciones adicionales. Por lo tanto, la carne con la etiqueta natural podría contener compuestos «no naturales» como antibióticos y hormonas sintéticas.


Las afirmaciones «sin hormonas» y «sin antibióticos» necesitan aprobación adicional, pero usted puede afirmar que es «natural» sin estas aprobaciones.

Etiquetado de otros alimentos

Para otros alimentos, la FDA considera «natural» cualquier alimento al que no se le haya añadido nada artificial o sintético «que normalmente no se esperaría que estuviera allí o en ese alimento». Esta definición es increíblemente vaga y deja mucho margen de interpretación. Un poco más precisamente, la FDA afirma que un producto sin colorantes (independientemente de su fuente) o sustancias sintéticas (incluidos saborizantes artificiales) puede etiquetarse como «natural». Tenga en cuenta que, para la FDA, la etiqueta «natural» no refleja «métodos de procesamiento o fabricación de alimentos» o «métodos de producción de alimentos, como el uso de ingeniería genética u otras formas de modificación genética, el uso de pesticidas o la uso de prácticas ganaderas específicas”.


Alimentos «naturales» pero con pesticidas

«Natural» tampoco significa que esté libre de pesticidas u otros productos químicos desagradables. Es posible que los alimentos “naturales”, como frutas y verduras, hayan sido tratados con pesticidas para protegerlos de las plagas de insectos, e incluso lavarlos vigorosamente no eliminará todos los químicos y algunos de ellos habrán penetrado en el interior del producto. A veces se utilizan productos químicos como sulfato de cobre, óxido de rodamina, verde de malaquita y carburo para acentuar la coloración y la frescura. La cera sintética comestible se utiliza para hacer que las manzanas y otras frutas brillen, por lo que parecen más apetitosas. El lavado no elimina los químicos y algunos ya habrán penetrado en el interior. Por tanto, un alimento “natural” puede no ser tan “natural” como pensamos.


¡Un alimento «natural» puede no ser tan natural como pensamos!

Los alimentos «naturales» pueden ser más saludables o no

En resumen, la etiqueta «natural» no está estrictamente regulada. Es importante destacar que lo “natural” no suele definirse en relación con la salubridad del alimento. En otras palabras, una etiqueta “natural” no garantiza que el producto sea saludable, pero podría serlo. Como ocurre con muchas afirmaciones, son más vehículos de marketing que indicaciones útiles para los consumidores sobre cuán saludables son los alimentos. Estas afirmaciones suelen ser más engañosas que útiles.

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